patsyclinecrash1a-434x386

Maart 1963 was een zwarte maand voor de countrymuziek. Het begon allemaal met een dodelijk ongeval, gevolgd door nog meer doden, om te eindigen met… nog een dodelijk ongeval. Pure kommer en kwam dus, zoals het past in een country song.

Ons verhaal begint op 24 januari 1963, in Independence, Missouri. Tot voor kort was Jack Wesley een populaire disc-jockey bij een lokale radiozender. Onder de naam ‘Cactus’ Jack Call verzorgde hij er de country uitzendingen. Maar vanaf 12 november 1962 was die zender omgeschakeld naar religieuze muziek. Wesley ging dan ook graag in op het aanbod van een concurrent in Kansas om er het eerste radiostation uit de grond te stampen dat puur is gewijd aan countrymuziek. Van meet af aan is het een groot succes en verschillende artiesten uit Nashville worden vrienden.

Amper drie maanden later gaat het echter fout. Na afloop van een uitzending die donderdagavond in januari komt hij op Highway 40 in aanvaring met een vrachtwagen. Door de klap wordt hij uit de wagen geslingerd en overlijdt de volgende dag in het ziekenhuis. Jack Wesley was 40.

Om zijn vrouw en twee jonge zonen wat te steunen, stellen een paar artiesten voor om een benefiet te organiseren. Wanneer George Jones zich achter de zaak schaart, gaat het hard. Uiteindelijk vinden er op 3 maart 1963 drie shows plaats in de Soldiers and Sailors Memorial Hall in Kansas City, Kansas: om 14:00, 17:15 en 20 uur. De lijst met deelnemende artiesten is vrij indrukwekkend: George McCormick and The Clinch Mountain Clan, Wilma Lee en Stoney Cooper, Cowboy Copas, Hawkshaw Hawkins, Dottie West, Billy Walker, Patsy Cline en tenslotte George Jones (met George Riddle and The Jones Boys).

De meeste artiesten zijn per auto vanuit Nashville gearriveerd. Het is een hele rit: 16 uur rijden. Zij blijven dan ook allemaal overnachten om de volgende dag de terugkeer aan te vatten. Enkele hebben een lijnvlucht genomen: Patsy Cline wil niet te lang weg zijn van haar kinderen. Haar manager/gitarist Randy Hughes, diens schoonvader Cowboy Copas en Billy Walker zijn meegereisd.

Tijdens de tweede en de derde show moet Billy Walker vertrekken. Zijn manager heeft getelefoneerd om te melden dat hij dringend terug naar Nasahville moet. Hij geeft het ticket voor de terugreis aan Hawkshaw Hawkins en huurt een piloot in om met een privevliegtuigje te vliegen.

Wanneer het viertal die avond aan het vliegveld arriveert, blijken alle lijnvluchten te zijn vertraagd. Er is een orkaan opgedoken en door de sterke wind kan geen enkel vliegtuig opstijgen.

Wanneer de storm echter blijft aanhouden, wordt besloten om een klein vliegtuig te huren. Hughes heeft veel vliegervaring, al heeft hij geen licentie om enkel op instrumenten te vliegen. Het is al in de namiddag van 5 maart vooraleer ze eindelijk kunnen opstijgen. Tegen de avond is er een tussenlanding in Dyersburg, Tennessee, om bij te tanken. De verantwoordelijke op het vliegveld raadt hen aan, niet opnieuw te vertrekken, omdat de weersvoorspellingen zo slecht zijn. Hughes telefoneert naar huis, om aan zijn vrouw te vragen hoe het weer in Nashville is. Daar is net een storm gepasseerd, vertelt ze, maar nu is het er weer rustig. Hughes meent dat ze de resterende 150 km wel kunnen wagen.

Om 18:07 stijgen ze weer op. Amper dertien minuten later slaat het vliegtuig te pletter in een bos bij Camden, Tennessee. Alle inzittenden komen daarbij om het leven. Het precieze tijdstip van de crash kan worden afgeleid aan de hand van Patsy’s uurwerk dat is blijven stilstaan om 18:20. Wat de vrouw van Hughes niet wist, was dat de stad zich letterlijk in het oog van de orkaan bevond.

Hawksaw Hawkins was niet zo’n erg bekend figuur. Zijn meest recente single was al na een paar weken verdwenen uit de hitlijst. Maar na zijn dood werd ‘Lonesome 7-7203’ veel gedraaid en werd het alsnog zijn enige nummer 1 hit. Zij het postuum.

Hawkins had zijn vliegticket gekregen van Billy Walker. De man werd 41 en liet een zwangere vrouw na.

Cowboy Copas beleefde zijn eerste succes in 1946, maar zijn grootste hit was ‘Alabam’, dat de top van de countrylijst aanvoerde in 1961. Hij werd 49.

Patsy Cline was de grootste ster van de drie. Samen met Kitty Wells behoorde zij tot de eerste vrouwen die het in de countrymuziek gemaakt hadden. Haar grootste successen waren ‘Walking After Midnight’ uit 1957, ‘I Fall To Pieces’ en ‘Crazy’ (geschreven door een jonge Willie Nelson) uit 1961 en ‘She’s Got You’ van een jaar later. Ze had al twee zware auto-ongelukken overleefd en had een voorgevoel dat een derde ongeluk wel eens fataal zou kunnen worden.

Maar het is nog niet gedaan.

Het noodlot sloeg nog een laatste keer toe, op de dag van de begrafenissen: 8 maart. De collega muzikanten van Nashville haasten zich van de ene plechtigheid naar de andere. Zo ook Jack Anglin, de helft van het duo Johnnie & Jack. De andere helft was zijn schoonbroer: Johnny Wright, de man van Kitty Wells. In zijn haast nam Jack een bocht te snel, in Madison, Tennessee. Zijn auto sloeg overkop en de man was op slag dood.

Het bekendste nummer van het duo is ‘(Oh Baby Mine)I Get So Lonely’, een country nummer 1 in 1954.

Advertenties